Qual è il pianeta più vecchio dell'universo?
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Rappresentazione artistica del pianeta PSR B1620-26c Matusalemme si trova in corrispondenza della costellazione dello Scorpione
Secondo l'accreditata teoria del Big Bang il cosmo avrebbe dato inizio alla sua espansione all'incirca 13,7 miliardi di anni fa.

Nel luglio del 2003 grazie alle osservazioni ottenute dal Telescopio Spaziale Hubble (HTS) il team di astronomi guidato da Steinn Sigurdsson (Università della Pennsylvania) e Harvey Richer (Università della Columbia Britannica) ha potuto rilevare la presenza di un pianeta la cui età è particolarmente prossima a quella dell'universo. Per via della stimata vecchiaia di circa 13 miliardi di anni, attualmente è PSR B1620-26c, identificato anche con il nome di “Matusalemme”, ad aggiudicarsi il titolo di pianeta più vecchio dell'universo conosciuto.

Il pianeta, probabilmente un gigante gassoso, si trova esattamente a 12.400 anni luce dal sistema solare; è infatti un pianeta che non orbita intorno al nostro Sole ma termina il proprio moto di rivoluzione in un centinaio di anni girando intorno a due stelle morte: una pulsar e una nana bianca. E' collocata quasi al centro dell'ammasso globulare M4, nella parte del cielo che corrisponde alla costellazione dello Scorpione e la sua massa è 2 volte e mezzo superiore a quella del pianeta più grande del sistema solare, Giove.

Il fatto che Matusalemme fosse già nato “soltanto” pochi miliardi di anni dopo l''universo, suggerisce come la formazione dei pianeti sia un fenomeno astronomico ancora da comprendere, molto più antico e comune di quanto si immaginasse.
Le ipotesi formulate dai ricercatori dopo la scoperta della veneranda età di Matusalemme sono fondamentalmente due: la presenza tra le stelle di una classe definita di “Popolazione III” (più vecchia), il cui collasso avrebbe favorito la successiva formazione della “Popolazione II” (più giovane); o che l'antico pianeta fosse in origine una stella, la cui massa nel corso del tempo è andata via via esaurendosi.

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